The Common Cormorant

“People One Ought To Know” was the first book Christopher Isherwood (see here) ever wrote, in 1928, a collection of nonsense verses about animals, in the tradition of Edward Lear. It was done in collaboration with a child he was tutoring. At the time he was living with prominent musician André Mangeot, and working as secretary to his string quartet. The violinist’s 11-year old son, Sylvain, collaborated with him making some drawings while Isherwood wrote the verses. The title was “People One Ought to Know”: these people were animals with some human characteristics.
The collection was not published until 1982, but the poem “The Common Cormorant” first appeared in 1938, credited to an anonymous author.
That’s why there has been some debate over whether the poem is actually by Isherwood. because a lot of children had already learned it before 1982

The common cormorant (or shag)
Lays eggs inside a paper bag,
The reason you will see no doubt,
Is to keep the lightning out.

But what these unobservant birds
Have failed to notice is that herds
Of wandering bears may come with buns
And steal the bags to hold the crumbs.

It is a children’s poem , appreciated for its whimsical logic, whose two images of cormorants foolishly laying eggs in paper bags, and bears who eat buns and collect crumbs are charming.
There is no deep and meaningful analysis that can be done to this poem without getting totally ridiculous. We must just look at it , read it, think it sounds a bit silly, and then enjoy it.
The only thing we may actually learn from the whole poem is that a shag is another name for a cormorant which, incidentally, is not correct. Cormorants and shags belong to the same avian family, but they are different types of bird.

Cormorant and shag are two similar looking bird species. They are both fish eating water birds with dark feathers, a long neck and body. Both are diving birds and when resting can be found sat upright on rocks in their familiar spread-eagle pose.
While a cormorant is larger, heavier built, has a thicker neck a shag is significantly smaller, shorter and more slender.
Cormorants dive without jumping and are common in salt water, while shags often dive with a high jump , fly with quicker wing-beats and, when perched, show a fairly prominent crest.

“People One Ought To Know” è stato il primo libro che Christopher Isherwood (vedi qui) abbia mai scritto, nel 1928, una raccolta di poesie sugli animali, nella tradizione di Edward Lear
Fu composto nell’’epoca in cui lo scrittore viveva con il famoso musicista André Mangeot e lavorava come segretario del suo quartetto d’archi. Il figlio di 11 anni del violinista, Sylvain, collaborò nella stesura della raccolta facendo dei disegni mentre Isherwood scrisse i versi. Il titolo del libro è “Persone che si dovrebbero conoscere” : queste persone erano animali con alcune particolari caratteristiche umane. La raccolta non fu pubblicata fino al 1982, ma la poesia “The Common Cormorant” apparve per la prima volta nel 1938, attribuita a un autore anonimo. Ecco perché si è discusso se la poesia fosse effettivamente di Isherwood: molti bambini l’avevano già imparata prima del 1982

Il cormorano comune o marangone
in un sacco di carta le uova depone
e la ragione, vedete, è presto detta:
è per tenere fuori la minima saetta.

Ma quegli uccelli sono un po’incuranti
e non hanno notato che orsi erranti
possono giungere in branchi con tartine
e rubar i sacchetti per le bricioline.

È una poesia per bambini, apprezzata per la sua logica stravagante, le cui due immagini di cormorani che depongono scioccamente le uova in sacchetti di carta o di orsi che mangiano panini e raccolgono briciole sono affascinanti.
Non c’è un’analisi nascosta, profonda e significativa che può essere fatta a questa poesia senza diventare totalmente ridicola. Dobbiamo solo guardarlo, leggerlo, pensare che suona un po’ sciocco e poi godercelo.
L’unica cosa che possiamo effettivamente imparare dall’intera poesia è che marangone è un altro nome per un cormorano che, per inciso, non è corretto. Cormorani e marangoni dal ciuffo appartengono alla stessa famiglia aviaria, ma sono tipi diversi di uccelli

Cormorano e marangone dal ciuffo sono due specie di uccelli dall’aspetto simile. Sono entrambi uccelli acquatici che mangiano pesci, con piume scure, collo e corpo lunghi. Entrambi sono uccelli che si tuffano e quando riposano possono stare seduti in posizione eretta sulle rocce con le ali allargate,. Mentre un cormorano è più grande, più pesante, ha un collo più robusto , un marangone è molto più piccolo, più corto e più snello, I cormorani si tuffano senza saltare e sono comuni in acqua salata, mentre i marangoni dal ciuffo spesso si tuffano con un salto, volano con battiti d’ala più rapidi e quando sono appollaiati mostrano un ciuffo abbastanza prominente.

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44 thoughts on “The Common Cormorant

  1. Più brava ed afferrata di così non potresti esserlo. Con tutte le informazioni che condividi con noi, ogni volta ri ango stupita e incantata. La poesia è proprio carina e tra ieri e oggi al riguardo di Christopher Isherwood hai condiviso con tutti noi, una vera fonte di indicazioni. Brava ti apprezzo tantissimo e lo meriti 😘

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  2. E’ una poesia deliziosa!!!! E bella anche la spiegazione sulle differenze fra un cormorano e il marangone dal ciuffo. Questo non lo conosco, ma il cormorano l’ho visto spesso tuffarsi nel mare ( scoglioso ) per pescare qualche pesce. E’ un esmplare che mi piace molto! Grazie per queste interessanti spiegazioni! Un abbraccio! ❤

    Liked by 1 person

    1. Grazie a te, Vitty cara, per l’incoraggiamento continuo.
      Anch’io non ne sapevo nulla quando mi sono trovata a dover tradurre “Shag”. Cerca e ricerca, ho scoperto che si riferiva a un uccello simile al cormorano … allora mi sono appassionata e sono andata avanti a cercare notizie

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