A Boy Named Sue 🎶

On 10 May 1999 American writer, poet, cartoonist, songwriter and playwright Shel Silverstein died of a heart attack aged 57. Among his many songs he wrote “A Boy Named Sue” for which he won a Grammy in 1970.

The song was made popular by Johnny Cash, who recorded it live in concert in 1969 at California’s San Quentin State Prison, a version that became a big hit.

In his autobiography, Cash wrote that he had just received the song and only read it a couple of times, That’s why on the filmed recording he can be seen regularly referring to a piece of paper.

The song tells the story of a boy who grows up angry at his father not only because he left his family when he was only three years old but also because he named him Sue.
This feminine name made him suffer and feel ashamed and caused him quarrels and fights with a lot people. When the boy grows up, he becomes a hard-hearted wanderer and swears that he will find and kill his father for giving him “that awful name”.

One day he sees his father in a bar and gets in a fight with him. As the two pull their guns on each other, the father smiles with pride and explains that he named him Sue to make sure he would become tough since he knew he wasn’t going to be around for his son, who now understands and reconciles with his father

The core story of the song was inspired both by Silverstein’ s friend Jean Shepherd who was often mocked as a child because of his feminine-sounding name and by a (male) judge in the state of Tennessee called Sue K. Hicks ( so named after his mother, who died in giving birth to him).

[Verse 1]
My daddy left home when I was three
And he didn’t leave much to ma and me
Just this old guitar and an empty bottle of booze
Now, I don’t blame him cause he run and hid
But the meanest thing that he ever did
Was before he left, he went and named me “Sue.”

[Verse 2]
Well, he must o’ thought that is quite a joke
And it got a lot of laughs from a’ lots of folk
It seems I had to fight my whole life through.
Some gal would giggle and I’d get red
And some guy’d laugh and I’d bust his head
I tell ya, life ain’t easy for a boy named “Sue.”

[Verse 3]
Well, I grew up quick and I grew up mean
My fist got hard and my wits got keen
I’d roam from town to town to hide my shame
But I made a vow to the moon and stars
That I’d search the honky-tonks and bars
And kill that man who gave me that awful name

[Verse 4]
Well, it was Gatlinburg in mid-July
And I just hit town and my throat was dry
I thought I’d stop and have myself a brew
At an old saloon on a street of mud
There at a table, dealing stud
Sat the dirty, mangy dog that named me “Sue.”

[Verse 5]
Well, I knew that snake was my own sweet dad
From a worn-out picture that my mother’d had
And I knew that scar on his cheek and his evil eye
He was big and bent and gray and old
And I looked at him and my blood ran cold
And I said: “My name is ‘Sue!’ How do you do!
Now your going to die!!”

[Verse 6]
Well, I hit him hard right between the eyes
And he went down, but to my surprise
He come up with a knife and cut off a piece of my ear
But I busted a chair right across his teeth
And we crashed through the wall and into the street
Kicking and a’ gouging in the mud and the blood and the beer

[Verse 7]
I tell you, I’ve fought tougher men
But I really can’t remember when
He kicked like a mule and he bit like a crocodile
I heard him laugh and then I heard him cuss
He went for his gun and I pulled mine first
He stood there lookin’ at me and I saw him smile

[Verse 8]
And he said: “Son, this world is rough
And if a man’s gonna make it, he’s gotta be tough
And I knew I wouldn’t be there to help ya along
So I give ya that name and I said goodbye
I knew you’d have to get tough or die
And it’s the name that helped to make you strong

[Verse 9]
He said: “Now you just fought one hell of a fight
And I know you hate me, and you got the right
To kill me now, and I wouldn’t blame you if you do
But ya ought to thank me, before I die
For the gravel in ya guts and the spit in ya eye
Because I’m the son-of-a-bitch that named you Sue

[Verse 10]
I got all choked up and I threw down my gun
And I called him my pa, and he called me his son
And I came away with a different point of view
And I think about him, now and then
Every time I try and every time I win
And if I ever have a son, I think I’m gonna name him
Bill or George! Anything but Sue! I still hate that name!


UN RAGAZZO CHIAMATO SUE

[Strofa 1]
Ebbene, mio padre se ne andò quando avevo tre anni
e non lasciò molto a mia madre e me
solo questa vecchia chitarra e una bottiglia vuota di liquore
Non lo incolpo perché è fuggito e si è nascosto
ma la cosa peggiore che ha fatto
è stata quando prima di andarsene mi ha chiamato “Sue”.

[Strofa 2]
Deve aver pensato che fosse un bello scherzo
che faceva ridere un sacco di gente
Io ho dovuto combattere tutta la vita.
Qualche ragazza ridacchiava e io arrossivo
Qualche ragazzo rideva e io gli spaccavo la faccia
Ve lo dico, la vita non è facile per un ragazzo chiamato “Sue”.

[Strofa 3]
Sono cresciuto in fretta e male
Le mie nocche si sono indurite e i sensi si sono acuiti
viaggiavo di città in città per nascondere la vergogna
Ma ho fatto un voto alla luna e alle stelle:
avrei cercato per bettole e locali
e avrei ucciso l’uomo che mi ha dato quell’orribile nome-

[Strofa 4]
Mi trovavo a Gatlinburg a metà luglio,
ero arrivato in città per far baldoria e avevo la gola secca.
Pensai di fermarmi e di farmi una birra
in un vecchio saloon su una strada fangosa
Lì a un tavolo, a distribuire le carte
era seduto quello sporco, rognoso cane che mi ha chiamato “Sue”.

[Strofa 5]
Beh, sapevo che quella serpe era il mio paparino
da una foto stropicciata che aveva mia madre
e riconoscevo la cicatrice sulla guancia e l’occhio malvagio
Era un vecchio grande curvo e grigio.
Io lo guardai e il mio sangue si gelò
e dissi: “Il mio nome è Sue! Come va?
Ora stai per morire!! ”


[Strofa 6]
Si, l’ho colpito forte in mezzo agli occhi
e lui si è accasciato , ma con mia sorpresa
si è rialzato con un coltello e mi ha tagliato un pezzo di orecchio.
Io gli ho spaccato una sedia sui denti
e ci siamo schiantati sul muro e per strada
scalciando e rotolando nel fango, nel sangue e nella birra

[Strofa 7]
Te lo dico, ho lottato con uomini più forti di lui
ma non davvero non ricordo un altro
che tirasse calci come un mulo e mordesse come un coccodrillo.
Lo sentivo ridere e poi imprecare
e quando ha cercato di prendere la pistola l’ho fatto prima io.
Si è fermato a guardarmi e l’ho visto sorridere

[Strofa 8]
E ha detto: “Figliolo, questo mondo è infame
e se un uomo vuole farcela, deve essere un duro.
Sapevo che non sarei stato lì ad aiutarti
e allora ti ho dato quel nome e ho detto addio
Sapevo che avresti dovuto diventare un duro o morire
ed è quel nome che ti ha aiutato a diventare forte.

[Strofa 9]
Ha detto: “Ora hai fatto una scazzottata infernale
e so che mi odi, e hai il diritto
di uccidermi, e non ti biasimerei se lo facessi.
Però dovresti ringraziarmi, prima che io muoia
per la ghiaia nelle budella e lo sputo negli occhi
perché io sono il figlio di puttana che ti ha chiamato Sue

[Strofa 10]
Mi sono quasi strozzato e ho gettato giù la pistola,
l’ho chiamato padre e lui mi ha chiamato figlio
e me ne sono andato con un punto di vista diverso
E penso a lui di tanto in tanto
Ogni volta che tento e ogni volta che vinco
e se mai avessi un figlio, penso che lo chiamerò
Bill o George! Tutto tranne Sue! Odio ancora quel nome!
(L.Z.)

37 thoughts on “A Boy Named Sue 🎶

  1. I never knew who wrote these words, but put together in a song that was tailor made for Johnny Cash, and played in front of inmates of San Quentin, certainly made it a song to remember. Thanks for another gem Luisa.

    Liked by 1 person

  2. Carissima Luisa!!! Interessantissimo… un vero film… una storia piena, intensa, drammatica…
    L’ho letta in Italiano perchè non volevo perdermi alcuna strofa… un crescendo di verità…
    Quel sentimento sempre presente, di rabbia e rancore, nonostante gli anni…
    Io credo nel perdono, forse meno nel dialogo, quando la sofferenza è troppo forte e si portano addosso calli e cicatrici. Il perdono, come atto d’amore, invece si.
    Perciò credo che cambiare il punto di vista in questi casi sia difficile; forse possibile solo dopo una scazzottata, tra birra e ghiaia, sudore e sangue.
    Un bacio e un abbraccio 🌷🌼💕❤🌻🌸🌺

    Liked by 3 people

      1. Grazie a te per averla presa in considerazione e, ancor di più, per averci dato motivo di riflessione 😊
        Fa sempre bene guardarsi dentro con gli occhi degli altri… buona giornata!!!
        💕💞

        Liked by 1 person

    1. Hai ragione, bisogna avere la capacità (e la fortuna) di saper vedere ciò che c’è di buono anche in una situazione negativa
      Grazie per la tua bella riflessione 🌺💓🌺

      Like

    1. You’re right, the trials we face make us stronger. Unfortunately, when people are young, they don’t always have the strength to face discrimination and bullying, and sometimes the consequences are tragic, at least here in Italy.

      Liked by 2 people

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